.

Первый смертельный случай произошёл 4 апреля 1979 года. Начиная с 5 апреля 1979 г., в течение 2-3 недель в районе катастрофы наблюдалась высокая смертность от заболевания (по данным некоторых исследователей – по 5 человек ежесуточно). «Вражеские голоса» сообщили о выбросе штамма сибирской язвы в Свердловске. Согласно официальной версии эпидемия была вызвана мясом заражённого скота. Были опубликованы данные о 27 случаях заражения скота сибирской язвой в 26 населённых пунктах вдоль трассы Свердловск-Челябинск. Некоторые исследователи полагают, что эпидемия была вызвана выбросом в атмосферу облака спор сибирской язвы из лаборатории военного городка № 19, расположенного в Чкаловском районе города. За всё время эпидемии погибло около 100 человек.

Неофициальная версия происшедшего гласит следующее. В последнюю пятницу марта 1979, когда производство спор сибирской язвы было временно приостановлено, один из работников лаборатории снял загрязнённый фильтр, предотвращавший выброс спор в окружающее пространство. Он оставил об этом записку, однако не сделал полагающейся записи в журнале. Начальник следующей смены включил оборудование, и только через несколько часов было обнаружено, что фильтр не установлен. Таким образом, утром 2-го апреля 1979 года миллионы спор сибирской язвы были выброшены в атмосферу. Облако выброса ветром было разнесено на юг и юго-восток от места выброса, частично прошло над территорией расположенного рядом военного городка № 32, прошло через район «Вторчермет» и посёлок керамического завода. Сам 19-й городок под облако выброса не попал. Первыми были заражены те, кто утром этого дня оказался на открытом воздухе — работники утренних смен заводов, расположенных в южной части города, дети, которых вели в детские сады, военнослужащие и заключённые колоний (кстати, во многих техногенных катастрофах СССР страдали заключённые колоний).